Investigadores de Europa, Estados Unidos, Suramérica y el Caribe debatirán durante tres días sobre los avances y hallazgos en la disminución de cadmio en suelos y plantas de cacao en la región. El taller, que se lleva a cabo desde hoy y hasta el próximo miércoles 14 de marzo en la sede del CIAT en Palmira, tiene como objetivo integrar un consorcio de actores y disciplinas claves de la región, así como elaborar un proyecto de investigación aplicada que dé respuesta a este problema que afecta a los cacaoteros de Colombia, Perú y Ecuador.

El cultivo de cacao en América Latina, de donde es originario este fruto, produce actualmente cerca del 15% de la producción mundial. A pesar de ser productor mayoritario de cacaos finos de aroma, (denominación que se aplica a una producción de calidad especial), la cacaocultura en esta región se ve enfrentada a numerosos retos, entre ellos, la presencia de cadmio (Cd) en el suelo, un metal pesado que se acumula en los granos de cacao y que tiene efectos nocivos sobre la salud humana.

En Estados Unidos y Francia ya se presentaron los primeros casos públicos de grandes empresas chocolateras que se han visto obligadas a retirar del mercado lotes de sus barras de chocolate a causa de altos niveles de cadmio detectados en ellas. Estados como California inician un debate sobre la posibilidad de solicitar avisos de advertencia sobre el posible de contenido de plomo y cadmio en algunos tipos de chocolate.

La Unión Europea, por su parte, a través de una norma aplicable a partir del 1 de enero de 2019, ha establecido los límites máximos de cadmio aceptado en los productos de cacao. Esta nueva norma bloqueará inmediatamente parte de las exportaciones de cacao de la zona Andina, lo que tendrá un fuerte impacto negativo sobre la cadena de cacao de los tres países, además de preocupantes repercusiones económicas y sociales, teniendo en cuenta que la producción de cacao proviene, por lo general, de pequeños productores con mínimos ingresos. La búsqueda de soluciones para este problema es, sin duda, una prioridad.

El taller ‘Cacao libre de cadmio’, organizado por el CIAT, el Centro Francés de Investigación Agronómica y Cooperación Internacional para el Desarrollo (CIRAD), y la Agencia Francesa de Desarrollo (AFD), se realizará alrededor de tres acciones específicas: reconfirmar y actualizar los resultados de la reunión de investigadores regionales de cadmio en cacao que se llevó a cabo en Lima, Perú, en 2017. Asimismo, identificar las principales brechas y las necesidades de investigación e innovación correspondientes (investigaciones a corto y mediano plazo) y por último, formular un proyecto de investigación aplicada, que sea presentado y negociado con agencias de desarrollo y actores claves del sector privado e implementado antes de finalizar este año.

El cadmio, promotor de una iniciativa regional de colaboración

Los niveles de cadmio en los granos de cacao dependen de una serie de factores, entre ellos: características químicas y biológicas físicas del suelo; el origen del material del suelo (la geología); la contaminación por uso de fertilizantes o agua de riego con alto contenido de cadmio; y las capacidades de asimilación de los árboles de cacao, influenciadas por su origen genético.

Este problema ha sido objeto de numerosas investigaciones llevadas a cabo tanto por los organismos de investigación de los países productores y consumidores y por el sector privado.

Los centros de investigación nacionales en Perú y Ecuador tal como centros internacionales en la región han realizado investigaciones sobre la contaminación de cadmio en el cacao a escala nacional o departamental. En el International Symposium on Cocoa Research, organizado en Lima en noviembre de 2017, se identificaron las similitudes, diferencias y brechas en los programas de investigación.

Las principales brechas identificadas fueron: la falta de estandarización de la terminología y las metodologías; la falta de umbrales en las medidas de concentración en el suelo y en los granos de cacao; la necesidad de concluir la cartografía territorial de la concentración de cadmio en el suelo y en los granos; la necesidad de transferir a campo los resultados sobre enmienda y macronutrientes obtenidos en el laboratorio y la necesidad de continuar la exploración de bio y fito remediación.

Igualmente, se requiere la identificación de material genético que absorba menos cadmio y continuar los estudios genéticos que permitan desarrollar marcadores moleculares asociados a la no absorción de cadmio. Además, se recomendó fortalecer el nivel de coordinación entre los países con el fin de compartir experiencia y conocimiento.

Un proyecto interdisciplinario a escala regional y coordinado por laboratorios internacionales, permitiría por un lado, unir recursos y competencias para continuar investigaciones y por el otro, corroborar en campo, con los productores, una parte de los resultados obtenidos en laboratorio.

Este taller es cofinanciado por la Agencia Francesa de Desarrollo (AFD) y la Cooperación Francesa Regional, bajo la iniciativa de cacao del banco de semillas de FONTAGRO.

AFD en Colombia

En Colombia la Agencia Francesa de Desarrollo ha desembolsado cerca de 1.500 millones de dólares en proyectos conjuntos con gobiernos locales y programas gubernamentales entre otros, desde su llegada al país en 2009. Su acción se inscribe plenamente en el marco de los Objetivos de Desarrollo Sostenible (ODS) y en países como Colombia su enfoque es apoyar el desarrollo sostenible del país a nivel local, generando impactos sociales, económicos y ambientales, así como cobeneficios globales en temas de biodiversidad y clima.

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