A mediados de la década de los años 90, las hormigas cortadoras de hojas Acromyrmex landolti (Forel) causaban bastantes daños en los cultivos de gramíneas forrajeras en los llanos orientales de Colombia. Frente a esta situación, el entomólogo Stephen Lapointe y sus coequiperos Guillermo Sotelo y Miguel Serrano, investigadores del CIAT en ese momento, realizaron un estudio para evaluar medidas de resistencia de los forrajes al “ataque” de las hormigas.

Para esto, implementaron en el CIAT una serie de hormigueros en los que usaron diferentes especies de pastos, y al final encontraron que las especies B. brizantha “Marandu”, B. decumbens “Basilisk” y B. humidicola “Pasto Humidicola” presentaron resistencia a la intervención de las hormigas, debido a que estos forrajes presentan una sustancia que inhibe el crecimiento del hongo que las hormigas cultivan.

Tan pronto como la investigación terminó, el hormiguero fue convertido en un patrimonio institucional del grupo de entomología de forrajes del CIAT. Fue imposible no admirar lo que estos animales hacen trabajando en equipo: cultivar hongos para alimentar a los miembros de la colonia, construcciones increíbles, separación de basuras y remoción de grandes cantidades de suelo.

Hoy, este patrimonio está conformado por miles de hormigas que trabajan para un fin común: la prosperidad del hormiguero. Es por esto que se organizan para conseguir alimento, transportarlo, procesarlo, alimentarse, realizar nuevas construcciones y mantener limpio su hábitat, esto sin anteponer el beneficio personal al colectivo.

Las hormigas, aparte de estar en simbiosis con el hongo que cultivan, tienen asociadas bacterias que impiden que tanto las hormigas como el hongo se enfermen. “Lo que queremos es lograr aislar esas bacterias y saber si tienen algún tipo de utilidad en la agricultura. Por ejemplo, que puedan ser utilizadas como controladoras biológicas de enfermedades causadas por bacterias y hongos en los cultivos”, explicó Luis Miguel Hernández, encargado del hormiguero actualmente.

“Esta especie de hormiga (Atta cephalotes) vive en sociedades y son comúnmente conocidas como hormigas cortadoras de hojas. Su éxito se debe a que son persistentes en su trabajo, confían en los demás miembros de la colonia y se comunican entre sí. Las hormigas hacen hasta lo imposible para cumplir con su trabajo sin importar los obstáculos que se le presenten. Son capaces de transportar hojas cientos de metros hasta el nido con el fin de conseguir alimento”, manifestó Hernández.

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Todas las cualidades que se reflejan en el hormiguero sirven actualmente para reflexionar con estudiantes y visitantes del Centro sobre temáticas relacionadas con  comunicación, organización, cooperación, solidaridad y trabajo en equipo, ya que cuando se mira con detenimiento a las hormigas se puede observar que, a pesar de ser pequeñas, brindan lecciones que vendría muy bien practicar. He aquí algunas:

1.Definen claramente los roles de cada miembro del equipo
Todas las hormigas tienen un rol definido en la comunidad y saben lo que tienen que hacer. Igualmente, cada persona del equipo debe tener claro cuál es su función y cómo esta contribuye a alcanzar los objetivos.

2.Se comunican para beneficios comunes
Si alguna hormiga encuentra una fuente de comida, busca a sus otros compañeros y los guía hasta la comida para que su colonia pueda beneficiarse. Así, si algún integrante del grupo da con la solución a un problema, es importante que lo comparta.

3.Compromiso con el equipo
Una hormiga hace todo lo que está a su alcance para cumplir con su trabajo sin importar los obstáculos que se le presenten. Estas se enfocan en lo que quieren lograr y lo que deben hacer para lograrlo.

4.Trabajar por el bienestar común
Aunque cada hormiga tiene un rol específico asignado, estas son capaces de hacer otros trabajos. Es por esto, que es importante aprender de las funciones del otro para que en caso de no poder cumplir con un trabajo, otro pueda realizarlo.

Enlaces útiles sobre las hormigas mencionadas:

https://es.wikipedia.org/wiki/Atta_cephalotes
http://www.antwiki.org/wiki/Acromyrmex_landolti

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