Este escrito es sobre un brillante científico que se retira del CIAT después de trabajar como fitomejorador del programa de forrajes tropicales durante 37 años. En varias oportunidades le insistí a John Williams Miles para que me diera una cita y así entrevistarlo, pero su respuesta fue no.

Me lo encontré dos veces caminando por los pasillos del Centro pero su reacción fue esquiva y reservada. Considero que es un hombre tímido que ha creado una barrera de protección a los periodistas porque no le gusta darse ínfulas por sus logros profesionales.

Ante la necesidad de perfilar un personaje “ausente” que no se pudo entrevistar, sus colegas y amigos compartieron sus anécdotas y perspectivas del doctor Miles, apoyándome así con información valiosa para la construcción de esta semblanza que, al final, es un compendio de datos de lo que no sabemos de él.

El Dr. Miles es una persona que más que salir a decir cuáles son sus logros, prefiere mantenerlos en el anonimato o “bajo perfil”, es noble y las injusticias realmente lo tocan. Necesita ser coherente con su forma de pensar, hablar y actuar y sus principios se lo obligan.

Valheria Castiblanco

Fitomejoradora del programa de forrajes tropicales del CIAT

Un científico soñador

John Miles nació en el estado de California en los Estados Unidos de América y llegó a Colombia para quedarse en 1.973. Trabajó como fitomejorador en el ICA (Instituto Colombiano Agropecuario), donde permaneció por unos pocos años para finalmente llegar al CIAT.

Como buen investigador es estudioso, riguroso, gran lector y soñador. Charles Darwin es su principal referente. Su compromiso con la investigación se centró en el desarrollo de nuevas variedades de gramíneas del género Brachiaria para que fueran más productivas, resistentes a plagas y enfermedades y adaptadas a un clima en constante cambio.

Después de sortear problemas como las incompatibilidades genéticas y de reproducción que presentan estos pastos, logró construir un esquema de mejoramiento apropiado para superar estas barreras y así ayudar a los agricultores a mejorar la producción de carne y leche y así aumentar sus ingresos.

En América Latina estas  gramíneas  han sido ampliamente adoptadas, generando así grandes beneficios económicos para los productores.

Luis Miguel Hernández

Jefe del laboratorio de entomología de forrajes.

Así mismo, y gracias al trabajo mancomunado con otros equipos del Programa (fisiología, entomología y nutrición), logró desarrollar variedades que optimizaron la alimentación del ganado como Mulato, Mulato II, Caimán, Cobra, entre otras. Con esto se pudo pasar de tener una vaca cada dos hectáreas a tener hasta ocho vacas en la misma área.

“El rigor científico, la integridad, principios, intelectualmente estimulante y terco son las palabras que usaría para describir mi amistad con John”, agregó Joe Tohme, director del área de investigación en agrobiodiversidad del CIAT.

Estos híbridos tienen alta resistencia a múltiples plagas conocidas, entre ellas el comúnmente llamado  “salivazo” de los pastos, a la sequía y a inundaciones. También se caracterizan por su alta calidad nutricional, su mayor producción de biomasa y su adecuada adaptación a suelos ácidos.

“Miles logró, a través del fitomejoramiento, obtener mejores pastos para el desarrollo de la  ganadería en América  Latina mediante pequeños y continuos cambios genéticos en los pastos para obtener variedades mejoradas para una agricultura ecoeficiente. Todo esto apoyado en los principios de su gran maestro Charles Darwin”, afirmó Guillermo Sotelo, biólogo con énfasis en entomología de la universidad del Valle.

Como jefe y tutor

Es un ser humano coherente con su forma de pensar, hablar y actuar, que llevó a plenitud todos sus principios de defensa del planeta. Por ejemplo, dejó de utilizar su carro personal por el respeto al medioambiente.

“Ha sido un mentor abierto y me ha pasado muchos de sus trucos como fitomejorador. Por ejemplo, su planteamiento de los experimentos, su estrategia para el manejo de campo, lo que me ha impulsado mucho para hacer un seguimiento cercano a todos los materiales”, agregó Valheria Castiblanco.

Durante las diferentes charlas con sus pupilos mantuvo su reloj en mano para exigir la puntualidad, no perdonó un segundo de retraso. Esto fue causa de muchos enojos con sus subalternos o con otras personas de la institución, sin importarle las jerarquías.

Gran planificador de sus labores, exigente en asuntos de responsabilidades y meticuloso. El mejor acompañante de todos los proyectos. Presente, actuante en cada proyecto y con cada integrante  de su equipo”, puntualizó Michael Peters, jefe del programa de Forrajes Tropicales.

 

Michael Peters

Jefe del programa de Forrajes Tropicales del CIAT

Como “Colombianólogo”

Como su deseo siempre fue vivir en Colombia, Miles pensó inicialmente en hacer su casa de retiro en la bella población de Mompox (Bolívar), pero no fue posible. Hoy su casa de retiro está en Boyacá.

Gran piloto de automóvil. Recorrió  distintas  ciudades disfrutando la cultura de cada sitio que visitaba, con su gorra volteada, con la que mostraba su estado de ánimo “relajado”. Sus compañeros lo nombraron “Colombianólogo” por sus profundos conocimientos de la historia, geografía y economía de Colombia.

Sus principales gustos

En algunas charlas de índole social se declaró admirador de Jorge Eliecer Gaitán.  A pesar de que sus gustos musicales son variados, tiene especial afecto por la música colombiana, entre los que se destacan los vallenatos tradicionales, especialmente los de Alejo Durán, siendo “Fidelina” y “la cachucha bacana” algunas de sus canciones favoritas.

La radio es el medio de comunicación que más le gusta y durante los recorridos que realizó en el bus del CIAT escuchó su emisora favorita, la Radio Nacional de Colombia.

Dentro de la literatura colombiana mostró un aprecio especial por el escritor costeño David Sánchez Juliao. Una de las historias que más disfrutó fue “El Pachanga”.

Siempre habrá mucho más que contar del doctor Miles, pero su modestia lo impide. Este es un sencillo homenaje por el gran trabajo que desarrolló durante todos estos años de investigación en el CIAT y, como lo  mencionó el doctor Idupulapati Rao, ex Jefe del laboratorio de nutrición y  fisiología de Plantas del CIAT, “John Miles siempre será recordado por sus amigos y colegas por ser un investigador práctico, con un alto rigor en el diseño experimental y por realizar síntesis a los resultados de la investigación”.

10 cosas que no sabía del doctor Miles

  • Los martes prepara el pan integral multigranos para su almuerzo diario. Es su principal alimento y medicina, el cual elabora manualmente con ingredientes de buena calidad y con altos niveles nutricionales.
  • No tiene celular.
  • Trabaja 24/7 viendo sus pastos, incluso los fines de semana y festivos.
  • Los frijoles son su comida favorita.
  • Gran admirador de la belleza de la mujer colombiana.
  • En el desayuno le gustaba el caldo de costilla de la galería “mesa larga”, del pueblo donde se hospedaba con su equipo de trabajo.
  • El café y el ají ocupan un lugar importante en sus alimentos. El primero es su compañero en las horas de trabajo y el segundo a la hora de almorzar considerándolo como el mejor adobo. El ají en polvo y bien picante es su favorito.
  • Tiene una gran amistad con don Alberto Durán, productor, dueño de la Finca Santana, entre Puerto López y Puerto Gaitán. Le agrada visitarlo porque siempre aprende algo nuevo.
  • El sitio preferido para disfrutar de la cerveza Águila o la Club Colombia es  cualquier tienda de pueblo sentado en un bulto de arroz o maíz, alrededor del tendero y de los lugareños que hacen sus compras, con los que entabla conversaciones amenas. Con mucho él hizo amistades bonitas y lo reconocían como el “gringo” o “el mono de los ojos azules”.

Agradecimientos especiales a:

Guillermo Sotelo
Luis Miguel Hernández
Daniel Vergara
Michael Peters
Valheria Castiblanco
Maya Rajasekharan
Rainer Schultze-Kraft
Joe Tohme
Ruben Echeverría
Idupulapati Rao
Belisario Hincapié
Aristipo Betancourt
William Mera
Jeison Velasco
José Antonio Arana Salazar

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